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保加利亞視障救星—克莉絲汀娜Kristina Tsvetanova
【幫助失明者學習‧展現女性新創力】
在在智慧裝置盛行的年代,盲人不應該被排除在外,但是目前市場上的科技,對於失明的人,根本不可看也不可及,唯有用資訊科技的愛,改變數以億計的盲人認識世界的方式。
                                                      — 克莉絲汀娜
起心動念為失明
    很多成功的創業,背後都有個起心動念的故事,在奧地利,來自保加利亞的女創業家克莉絲汀娜(Kristina Tsvetanova),眼見世界對於盲人求知的不友善,於是投入將軟硬體結合的創新科技,開始了社會創業(Social entrepreneurship)的艱辛歷程。
    這個生命故事,就從克莉絲汀娜就讀保加利亞索菲亞大學工業工程學系時談起,一位盲人同學請她幫忙報名線上課程,然而完成後,這位盲人同學卻苦於沒有相關的資訊工具—幫她完成學業,克莉絲汀娜才意識到,原來現今的網路資訊—都設計給能夠「看」的人,對於那些視力缺損、失明的族群,數位化的潮流,反倒成了新挑戰。
    190年前,一個法國人藉由手指,賦予盲人看世界的方法,路易布萊葉是盲人字母表的發明者,從那時候以來,點字文是超過1.5億盲人和視障人士識字的唯一基本工具。
    但即使現在科技發達,卻也無法讓盲人使用現在流行的觸控式螢幕,直到四年前,這個窘況被一位現年29歲的年輕女性克莉絲汀娜(Kristina Tsvetanova)改寫。
以液體驅動翻轉盲人新生命
    她採用革命性「液體驅動」技術(liquid-based actuating technology),發明了一款可以讓盲人和視障人士使用的觸控式平板電腦,從此改變現有全球2.85億盲人(世界衛生組織WHO預測—到2020年盲人將增加一倍為5億多)—認識世界的方式,
    她因此獲得歐盟女性創新獎,接著又榮獲2018年「卡地亞女性創業大獎」。
    由是,克莉絲汀娜一個為幫助失明者學習的起心動念,帶領一批有志輕言投入研發行列,一切從零開始,克服缺資金、缺材料、缺工具等多缺的創業環境,終於十年有成,設計出全新的平價點字平板電腦,讓全球失明者上網、讀電子書更方便,改變失明者「看」的方式,展現女性新創力,不愧為「視障救星」,從全球各界推薦2723位熱愛生命獎章候選人中脫穎而出,榮獲台灣周大觀文教基金會「2019年第22屆全球熱愛生命獎章」。
    本會隨時歡迎全球各界推薦努力、愛心、勇敢、成就等生命勇士。(台灣周大觀文教基金會全球熱愛生命獎章推薦專線:886-2-29178770、傳真:886-2-29178768、地址:231新北市新店區明德路52號3樓、網址: http://www.ta.org.tw)。
愛在當下無國界
    克莉絲汀娜的保加利亞,位於歐洲東南部巴爾幹半島上的一個國家,與羅馬尼亞、塞爾維亞、北馬其頓、希臘和土耳其接壤,東部濱臨黑海。先後被亞歷山大帝國、羅馬帝國、奧圖曼帝國統治,1878年在俄羅斯帝國支持下,從奧圖曼帝國(土耳其)獨立,2005年加入歐盟。
    克莉絲汀娜就讀保加利亞最高學府—索菲亞大學,創立於1888年,係歐洲歷史最悠久的高等學府之一,也是新型社會主義最高學府,成為東歐講授社會和自然科學研究和提高各類專家業務水平的大型綜合教學研究中心。
    克莉絲汀娜在新型社會主義氛圍中成長,實現了從空想到科學的飛躍,而且讓科學的飛躍,閃耀著理性的光輝和人格的光芒,堅持以社會企業解決社會問題的創業模式,用資訊科技的大愛,助全球盲人一臂之力。
為全球5億多盲人打開新世界
    作為第一位也是唯一一位從保加利亞索菲亞大學,獲得工業工程學位的女學生,克莉絲汀娜說這項發明的開端純屬偶然,當時她在保加利亞學習工程時,她的同事在課堂上請她幫忙註冊—網路上的線上課程,這件事激勵克莉絲汀娜要助盲人一臂之力。
    而這也讓克莉絲汀娜意識到,盲人看不見,而目前市場上的科技,對於失明的人來說,根本是不可看也不可及。
    當時克莉絲汀娜因此起心動念,要幫視障者設計出世界第一台觸控平板電腦「BLITAB」。
    書籍可在觸覺螢幕上閱讀,使用者第一次可選擇用聽的,或點閱手指下的全文,創新的使用者介面,可直接轉換成任何文字內容,不論是從USB記憶卡或是網頁,照片和圖表,第一次都可以在觸覺的表面上顯示出來,為盲人使用者,打開全新的內容世界。
    目前全世界有超過2.85億失明者,世界衛生組織預測,到2020年這數字將增加一倍,但只有1%的出版書籍有點字版,而盲人唯一可用的電子鍵盤設備,一次只能呈現五個字,不僅速度慢而且每具要價約5千美元。
    而克莉絲汀娜團隊設計開發的「BLITAB」,是將內容文本轉換為小圓點(tixels),從觸控式的螢幕上浮凸起來,提供給視障人士用手指「閱讀」,或者轉換為使用語音收聽,售價僅五百美元。
    克莉絲汀娜為了開發這款視障觸控平板,特別組成一家公司,雖然所有成員,都有堅實的工業工程背景,但都是第一次參與新創公司的成立,一切從零做起,缺資金、缺材料、缺工具等無所不缺,唯有凝聚大家的愛,一步一腳印,愈挫愈勇,勇往直前。
   克莉絲汀娜非常感恩:歐盟女性創新獎、卡地亞創業大獎的鼓勵,雖讓她獲得國際曝光能量,但要將理想付諸實現,最重要的還是需要大量資金挹注,才可能將設計原型普及到視障人士。
    克莉絲汀娜逢人就說:創業並沒有想像中可怕,在陸續獲得各種獎項和成為G7的創新顧問後,她更加堅信兩性平等,女性創業家可以在世界舞台扮演更具開創性的角色。
點入快要從盲人世界消失
    談到學習,多數人可能難以理解視力障礙者的困境。
    以學生族群來說,弱視與全盲的同學多需要輔具來協助,但是點字書的印刷成本相當昂貴,全世界也只有 1% 左右的書籍,被製作成點字實體書。
    此外,書寫用的點字機體積龐大、昂貴也難以買到,因此傳統的硬體資源,很難擴展點字識字率,甚至有人認為「點字」快要從盲人世界裡消失。
    克莉絲汀娜看見失明者在學習上的不便,始終如一發想要全力以赴,設計出盲人通用便宜的平板電腦。
    面對這種困境,其中一種解決方式是朝向「聲音傳達」發展,現行多使用有聲閱讀軟體、有聲點字文書編輯器等,並和點字顯示板、盲用筆記型電腦與掃描器(scanners)結合。
    而一些先進國家如日本、美國,一些資訊媒體如讀者文摘,甚至有錄音版雜誌,就是藉由「聲音」來傳達內容。
    但這些製播的「有聲版」媒材畢竟是少數,涵蓋範圍狹隘,除了新聞外,和教育(如文學、科普、技能)相關的題材少,也無法提供立體或空間的想像。
    克莉絲汀娜到處為全球抱不平:「在智慧裝置盛行的年代,盲人不應該被排除在外。」
    全世界將有5億視力缺損或失明的人,他們的智商與能力不輸一般人,然而卻在學習資源上被孤立與邊緣化。
    眼見如此,擁有9 年工程師經驗的克莉絲汀娜,決心發明盲人用的平板電腦,讓他們能隨心所欲地瀏覽網頁及閱讀書籍。
突破觸覺關鍵技術
    當念頭轉化為行動時,「技術」成為首要發展的目標。
    現今觸控式螢幕,幾乎主宰所有行動式裝置,因此 克莉絲汀娜成立的新創公司 Blitab,便潛心發展適用於盲人的觸覺技術。
    團隊花 5年多的時間研發產品(亦稱為 Blitab),它看起來就像一個電子書閱讀器,外觀由螢幕以及鍵盤所組成,然而,這並非傳統平板的 LCD 液晶螢幕,而是有動態變化、像是浮雕般的立體螢幕。
    關於這項獨特技術,克莉絲汀娜在接受媒體 Fastcompany 採訪時表示:「我們稱這種材料為『tixels』,詞的來源是由『tactile pixels』(可碰觸的像素)簡寫而來,它的特點是運作時,不靠任何機械性的方式啟動字元變化。」
    然而受限於 Blitab 的專利仍在審核,Kristina 無法批露更多細節,但比較具體的解釋是,螢幕結構內含「聰明液體(Smart Liquid)」,由 1,200 顆小小液泡組成,它會依使用者的指示,上升、下降而顯現出螢幕上的突點。
    Blitab 和現今技術的差異在於,市面上的點字機是依機械原理來設計,螢幕的凹凸變動是靠按鍵設計,操作時,小圓柱會從洞口突出或下降,而形成盲人觸碰的「點」字,然而這每一個元件都必須佔一定的體積,因此傳統點字板體型龐大、造價昂貴,而且螢幕一次只能顯示一行。
    相較之下,Blitab 螢幕能一次顯示 13 至 15 行文字,體積小、攜帶輕便、功能廣泛,螢幕還能呈現簡單圖像、地圖,甚至地形特徵,再搭配 GPS 系統,就能提供視障者良好的導航功能。
    Blitab 操作時,可選擇插上外來裝置,如 USB、記憶卡、NFC Tag(可讀寫智慧型標籤),及近距離藍牙傳輸或網頁。而裝置能支援 PDF、DOCx、TXT 檔案,一旦內建軟體辨識出文字,就會轉換為盲文字母(Braille letters),再藉由小液泡的變化,呈現凸起在螢幕上,盲人就能藉由觸摸來閱讀。
    產品也同時配備「輸入」功能,螢幕下方有盲文鍵盤(Perkins Style Braille Keyboard),包含盲文的 6 個鍵、空白鍵、後退鍵和一個底線鍵,讓使用者能夠隨心「找資料、做筆記」。
讓世界不一樣
    事實上,「盲人的行動閱讀器」概念,不僅有 Blitab 投入研發,早先歐盟也投資由 Pera Technology 公司研發的 Anagraph 產品──一款以「蠟」為螢幕的點字裝置,它的核心技術是「熱水力微驅動(Thermo-hydraulic micro-actuation)」,當軟體解讀文字後,會利用電阻熱讓蠟片由液相轉為固相,藉由膨脹的特性造成凹凸的表面,藉此呈現 6,000 個不同的點字組合。可惜 Anagraph 尚未開發出符合市場的原型機,就已將 150 萬歐元的資金用盡,目前發展暫時停擺。
    然而 Blitab 產品在市場上最大的威脅,其實是來自於行動裝置的巨獸──蘋果。早先 iPhone、iPad 產品已經具備 VoiceOver,一款方便視障者操作的語音系統,它是以手勢為基礎的螢幕報讀器,只要點擊主畫面鍵,無論是 App 或來電顯示、電力狀況,都能由聲音傳達,並且協助使用者操控,還能隨用戶喜好調整朗讀速度與音調。
    除了語音功能,蘋果還和盲人導航系統 BlindSquare 結合,因此無論是 iPhone 或 iPad,都能藉由語音提醒使用者周邊環境的狀況,並給予方向指示。比如,前面有走道、左邊有廁所等資訊。
    2018年,蘋果的 VoiceOver 軟體(這款售價高達2萬3千多美金),還獲得美國盲人基金會(American Foundation for the Blind,AFB)頒發海倫凱勒獎(Helen Keller Achievement Award Recipients),成為全球首家獲得此殊榮的科技公司。
 
    蘋果的成功,自然帶給 Blitab 不小的壓力;但 Blitab 的優勢,是藉由觸覺傳達而非聲音,這能夠提供使用者更多的隱私,以及便利的輸入和輸出功能,因此產品待突破的,就是價格以及市場接受度。
    而今 Blitab 在國際間已榮獲 11 個創新獎項,而他們對於將「科技」引領「社會創新」的熱情,亦引起不少機構的關注,包含奧地利維也納商務署(Vienna Business Agency)率先資助,而英國皇家國家盲人協會(Royal National Institute for the Blind,RNIB)和 Barclays 銀行也表示高度興趣。
    Blitab 公司已在 2016 年 9 月發表產品(這款售價500美元),現在仍然努力籌集資金,並在 34 個國家招募受試者及收集使用經驗。
    至今受測者的回饋包含:「太棒了!這項發明能夠讓更多盲人學習。」「這裝置大為幫助我兒子,謝謝你們!」諸如此類的好評不斷,看來,科技還真能改變社會,而 克莉絲汀娜所帶領的Blitab 團隊的熱情和決心,的確讓世界不一樣了呢!